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Jueves, 04 de Noviembre de 2010 23:05

Un conciso alfabeto británico – Biografía de Soft Machine (II)

por  Carlos Romeo
5 - Segunda transición - El cuarteto con Karl Jenkins

Karl Jenkins

La idea para la incorporación de Karl Jenkins provino de Hugh Hopper, pero luego él mismo declaro que fue un error -desde su punto de vista, claro-. Tenían caracteres incompatibles. Teniendo en cuenta el historial como instrumentista de viento y teclista de Jenkins éste parecía el “recambio ideal” de Elton Dean. Pero Jenkins fue mucho más que un recambio. En su evolución a lo largo de su estancia en Soft Machine su papel fue variando. Acabó siendo básicamente teclista y terminó siendo el compositor predominante en el grupo. Ratledge y él se entendieron perfectamente trabando una gran amistad. En esta época los arreglos de los temas empezaron a construirse a partir de la interacción entre los dos teclistas, generando estructuras con resabios de música minimalista. Así pues, las relaciones internas del grupo se establecieron en una suerte de parejas de amigos y de compañeros de trabajo. Por una lado estaba la afinidad entre Hopper y Marshall, por otro la recién nacida amistad entre Ratledge y Jenkins, también los años de trabajo en común entre Ratledge y Hopper, y la experiencia compartida entre Marshall y Jenkins en Nucleus. Pero esta red de relaciones no era perfecta ya que Hugh Hopper empezó a no sentirse a gusto prácticamente enseguida.

Six Album

Tras una gira holandesa cancelada el grupo volvió a los conciertos con su nueva formación el siete de julio para una pequeña serie de conciertos. En los dos primeros actuaron también Matching Mole y Just Us –el grupo de Elton Dean–. Entre el 25 de julio y el 3 de agosto tuvieron lugar las sesiones de grabación del álbum 1984 de Hugh Hopper, donde participó entre otros John Marshall. Entre agosto y septiembre Soft Machine se embarcó en una nueva gira Europea que les llevaría por Francia, Suiza, Alemania y Bélgica. Durante las actuaciones belgas y en parte de las holandesas el grupo telonero fue Matching Mole. En octubre y noviembre el grupo giró por Inglaterra y dos de sus actuaciones se grabaron para usar las cintas en su nuevo álbum. La parte de estudio se registró en varias sesiones entre el 18 de noviembre y el 5 de diciembre.
En enero, la primera actuación tuvo lugar en Madrid, en la sala M&M. Tras emitirse un concierto suyo grabado en Barcelona el grupo siguió con apariciones por Italia. Tras la edición en febrero del nuevo disco hubo algunas actuaciones esporádicas que terminaron con la última con Hugh Hopper como miembro del grupo en Mannheim el 29 de abril de 1973.


Si hay algo evidente es que la entrada de Karl Jenkins cambió el sonido y el estilo del conjunto. No me refiero al uso del oboe, por ejemplo. El asunto es que desde el principio aportó material para el grupo y eran estas composiciones las que no acababan de gustarle a Hopper. Todo era comparativamente más sosegado que las propuestas anteriores de Soft Machine. Había terminado la era del predominio de la pareja Ratledge – Hopper apareciendo Jenkins como un igual. La disociación fue tal entre Hugh Hopper y el grupo que el bajista empezó a grabar su primer disco en solitario durante su estancia en Soft Machine.
Para intentar comprender esto en mi opinión basta con comparar dos discos de archivo separados sólo por algunos meses. El ya mencionado concierto francés con Elton Dean y una nueva grabación para la BBC ya con Jenkins. El concierto con Dean tiene más mordente por así decirlo. También ayuda a distinguirlos el cambio en el repertorio donde se ha retirado casi todo lo que componían los recitales de 1970.


Esta grabación de la BBC muestra como se estaba trabajando ya con material que formaría parte en pocos meses del nuevo disco del grupo.
El sexto álbum de Soft Machine fue de nuevo un álbum doble como Third, pero con una estructura completamente distinta ya que unificaba un disco en directo con otro de estudio. Dos aspectos complementarios del grupo que por primera vez coexistían en una grabación. Los temas de estudio indican en cierta medida la dirección que iba a seguir la banda en un futuro inmediato, así como la de Hugh Hopper que con su pieza “1983” cerraba la grabación con un desasosegado preludio a su disco 1984.


Roy Babbington

La salida de Hugh Hopper en mayo de 1973 propició la entrada de Roy Babbington en su lugar tocando el bajo eléctrico y el contrabajo. Él ya había colaborado previamente con el grupo y de hecho aparece en los álbumes Fourth y Fifth. Esta formación del grupo (Ratledge – Jenkins – Babbington – Marshall) contenía a tres antiguos miembros de Nucleus.


De izquierda a derecha y de arriba a abajo: Roy Babbinton, Mike Ratledge, Karl Jenkins, John Marshall

En esta época empezó el declive del papel de Mike Ratledge en el grupo desapareciendo su liderazgo. A pesar de todo él incorporó en este momento el sintetizador al grupo variando ligeramente el sonido de éste.


La banda actuó por el Reino Unido, Alemania y Francia durante mayo y junio antes de meterse en estudio para registra un nuevo disco entre el 11 y el 17 de julio. Fue el último álbum de Soft Machine para la CBS. Seven prolongó de alguna manera la estética de parte del álbum de estudio de su anterior obra, pero esta vez bajo un predominio absoluto de Jenkins como compositor. Nada más comenzar a escuchar el disco puede advertirse el cambio en el sonido del conjunto con Ratledge al sintetizador. Por primera vez un álbum del grupo es de alguna manera reiterativo con relación a lo hecho previamente.
Soft Machine siguió en gira por varios países incluyendo recitales en Granollers y Alicante a finales del mes de julio de 1973. El repertorio de estos conciertos recogía básicamente piezas de Six Album con alguna representación de Seven. Hay dos hechos a reseñar. El primero fue la participación del grupo en los dos conciertos dados el 1 de noviembre junto a Pink Floyd para recaudar fondos en beneficio de Robert Wyatt, entonces en muy mala situación después de su terrible caída. El segundo es que Allan Holdsworth apareció como invitado en dos actuaciones dadas en Irlanda en diciembre de 1973. E inmediatamente después éste se integró en el grupo.
Seven no tuvo mucho apoyo por parte de la compañía discográfica. Es del material del grupo que menos se ha interpretado en directo, pero si se llegó a registrar una sesión para la BBC donde se refleja algo de este trabajo.

Esta situación parecía abocar a una vía muerta pero en el seno de Soft Machine se tomaron una serie de decisiones trascendentales que permitieron insuflarle nueva vida. Una nueva dirección estética más abiertamente jazz-rock con una formación ampliada al entrar un guitarrista por primera vez desde 1968 –fue Allan Holdsworth en diciembre de 1973– junto a un cambio de compañía discográfica. En la práctica se trató de una refundación del grupo en la cual la dirección musical y el liderazgo lo asumió Karl Jenkins.

6 - La era EMI

Karl Jenkins- Allan Holdsworth - Mike Ratledge- Roy Babbington - John Marshall

Después de cinco álbumes –dos de ellos dobles– el grupo acabaría firmando con el sello Harvest, división de EMI, donde compartiría catálogo con Pink Floyd y Kevin Ayers.
Los cambios en el grupo no se lograron sin costo.  De hecho el nuevo repertorio, aunque insufló nueva vida al grupo, no se grabó hasta el verano de 1974, y el nuevo disco, Bundles, no se publicó hasta marzo de 1975 justo antes de la salida de Holdsworth de Soft Machine. El caballo de batalla del conjunto en aquél momento era “Hazard Profile” pieza de Jenkins que se originó en “Song of the Bearded Lady”, ya grabada por Nucleus y que ya se interpretó, sin desarrollar del todo, la formación de Seven.
Considerando las grabaciones de archivo y el álbum que grabó esta formación queda patente el control que ejercía Jenkins sobre el conjunto y el declive casi absoluto de Mike Ratledge. Sus aportaciones compositivas sonaban ya a algo viejo y superado; y no aportaban en realidad ninguna novedad. En el contexto del quinteto lo que él tocaba quedaba relativamente desapercibido y sólo se hacía notar con el sintetizador.
Entre enero y comienzos de febrero de 1974 Soft Machine hizo una gira por Italia y Alemania. Durante el resto del mes de febrero y en marzo hubo otra serie de conciertos por la costa este norteamericana y Quebec. Debido a la falta de apoyo de su compañía, todavía la CBS, no pudo tener lugar una gira por la costa oeste en el mes de abril. En mayo y tras un concierto en Brighton participaron en tres conciertos franceses (Jouy-en-Josas, Reims y Mulhouse) con Camel como teloneros, que  fueron recitales benéficos para Robert Wyatt.


Ya en julio lo más importante fue su participación en el festival de Montreux junto a la grabación de Bundles, entre el 16 y el 26 del mismo mes, con alguna actuación holandesa interpolada. Hasta la edición del álbum en marzo de 1975 se produjo tanto el cambio de compañía discográfica como una larga serie de actuaciones que llevaron a Soft Machine por Italia, Túnez, Suiza, el Reino Unido, Francia, Holanda, Alemania, España (Barcelona, Valencia y San Sebastián en febrero de 1975). En este momento de su evolución el repertorio consistía en la casi totalidad de Bundles junto a algún adelanto de Softs como “Song of Aeolus”. La última actuación con Holdsworth fue el 26 de marzo en Edimburgo.


Holdsworth nunca repite un solo y cuando se involucra en proyectos con otros músicos sólo permanece por algún tiempo. Es una característica suya que ya se había manifestado antes de su incorporación a Soft Machine y que se mantendría después a través de su paso, siempre temporal, por Bruford, UK, Gong o Soft Works entre otros. Así que en el mejor momento, cuando su presencia había catalizado una suerte de renacimiento en Soft Machine volviéndole a poner en primer plano, en una época en que los grupos de jazz-rock estaban en el ápice de su éxito, él decidió irse.


John Etheridge, en la actualidad

A su sustituto, John Etheridge (con experiencia en los grupos Darryl Way's Wolf y Global Village Trucking Co.), le tocó bregar con el hecho de que las expectativas del público eran ver y escuchar a Holdsworth, pero a tenor de las grabaciones de archivo que disponemos eso lo hizo perfectamente y sin renunciar a su propia personalidad como artista. En cualquier caso la fuente principal del repertorio en este momento seguía siendo Bundles y no le hubiera quedado más remedio que asumirlo. En estos conciertos fueron incorporándose nuevas piezas que eventualmente formarían parte del nuevo disco, Softs.


La siguiente gira del grupo, ya con Etheridge, fue una nueva gira italiana seguida por actuaciones en Francia, Holanda y Alemania, durante los meses de abril, mayo y junio de 1975. En agosto de 1975 se montó el Startruckin' Tour, en el que Soft Machine junto a  Wishbone Ash, Caravan, Mahavishnu Orchestra, Climax Blues Band y otros (incluyendo a Ike and Tina Turner), tocaron por una serie de festivales a lo largo de Europa, llegando a Marbella el día 20 de este mes. Desde este punto hasta diciembre de ese mismo año el grupo siguió con sus actuaciones por Suiza, Austria, Alemania, Holanda, el Reino Unido y Francia.


La mayor parte del mes de enero, entre el 9 y el 29 el quinteto (Etheridge, Ratledge, Jenkins, Babbington y Marshall) realizó la grabación de gran parte de Softs, su nuevo disco. En estas sesiones se invitó a Alan Wakeman para tocar el saxo, el cual se incorporó como sexto miembro. Del 10 de febrero al 2 de marzo el grupo realizó una nueva gira pasando por Bélgica, Italia y Viena. El recital del 2 de marzo en la capital austriaca fue el último recital de Soft Machine con Mike Ratledge en su seno.


De vuelta a Londres, una formación ad hoc de Soft Machine (sin Mike Ratledge pero con Caroll Barratt a los teclados y sin Alan Wakeman pero con Ray Warleigh a la flauta) grabaron Rubber Riff, un álbum de library music compuesto por Jenkins. Instantáneamente después el nuevo quinteto (Etheridge, Wakeman, Jenkins, Babbington y Marshall) terminó de grabar Softs el 19 de marzo.
Para mi gusto Softs es todavía un gran disco. Su estructura siempre me hace recordar el Black Market de Weather Report ya que ambos casos la cara A de los vinilos están ocupadas por composiciones de sus teclistas, Jenkins y Zawinul, brindando una cierta coherencia de la que carece un tanto el conjunto del álbum. Lo cierto es que Softs es muy variado y aún contando con la dirección estética de Jenkins hay espacio para la expresión de todos sus miembros.
Durante su estancia en Soft Machine el papel de Jenkins evolucionó en función de los propios intereses del músico. Pasó de ser un instrumentista de viento que tocaba teclados a ser un teclista que tocaba instrumentos de viento. La llegada de Alan Wakeman le permitió concentrarse sólo en los teclados. Del mismo modo, él entró en Soft Machine como unos de los compositores del grupo para convertirse en el escritor mayoritario y terminando por ser el único en un álbum como Land of Cockayne. Un tercer proceso en paralelo a los dos anteriores fue el deseo de Jenkins de apartarse del directo para trabajar más en estudio.

Mike Ratledge

La salida de Mike Ratledge era algo que el propio teclista había ido demorando en el tiempo. Ya en la época Bundles –si no antes y dicho por él mismo– él se encontraba fuera de lugar y ya no podía aportar nada más. Su mejor época en el grupo había sido cuando había coincidido con Hugh Hopper en el seno de éste, asumiendo una función de liderazgo conjunto tanto en la línea estética como en la cantidad y calidad de  su aporte al repertorio de Soft Machine. Antes y después de este momento él se había encontrado bajo la sombra de otros liderazgos, como el de Kevin Ayers y Robert Wyatt en la primera hora de la banda, o el de Karl Jenkins en la última época. No hay que entender esta situación como fruto de la desavenencia entre Jenkins y Ratledge. Entre ellos se forjó una amistad que siguió después del final de Soft Machine. En el caso de Mike Ratledge éste colaboró en proyectos de Jenkins como Rollercoaster o, mucho después,  el primer álbum de Adiemus Songs from Sanctuary; o apareció en grabaciones de David Bedford. Después, Ratledge se centró en el aparentemente lucrativo mundo de los jingles, música para publicidad o televisión y la library music. En mi opinión hacer esto fue derrochar su innegable talento, pero eso fue lo que él libremente eligió como carrera profesional.
Aunque sea adelantar acontecimientos, también Jenkins y antes de lograr el éxito masivo con Adiemus, trabajó en el campo de la library music y la música para publicidad. Quien recuerde la música del spot televisivo “Un diamante es para siempre” –título más propio de un culebrón que de cualquier otra cosa– estará evocando un pastiche barroco compuesto por Jenkins.


Karl Jenkins, Miriam Stockley y Mike Ratledge, en la era Adiemus, 1995

Tras la grabación de Softs y a lo largo de todo lo que quedó del 1976 Soft Machine sufrió una gran inestabilidad. Da la impresión que todo el empuje que el grupo sufrió con la incorporación de Holdsworth y que pudo mantenerse hasta la grabación del siguiente álbum se había agotado. Desde mi punto de vista Soft Machine no recuperó jamás ese nivel. En junio, tras dos actuaciones en Holanda y una en Dublín  el nuevo álbum se publicó el día 25. Dos días después se presentó en el Hammersmith Palais de Londres, la cual fue la última actuación de Alan Wakeman en el grupo. En julio fue reemplazado por Ray Warleigh y tras actuar para la televisión inglesa emplearon el resto del mes y parte de agosto en una nueva gira italiana más. El 31 de agosto su concierto en Edimburgo fue el último de Roy Babbington y Ray Warleigh con el quinteto. En septiembre se unió a Soft Machine el violinista Ric Sanders y el bajista Percy Jones, aunque éste lo hizo de forma temporal. Desde finales del mes de septiembre hasta mediados del mes de octubre se embarcaron una gira por Alemania, Noruega, Suecia, Dinamarca y Holanda junto al Shakti de John McLaughlin, y una aparición el 29 de octubre en el festival de jazz de Newcastle, último recital con Percy Jones.

Steve Cook

En diciembre ingresa en el grupo el bajista Steve Cook. En el periodo que va de diciembre de 1976 a marzo de 1977 el quinteto formado por Ric Sanders, John Etheridge, Karl Jenkins, Steve Cook y John Marshall actuó por Francia, Holanda, Alemania, Austria, Yugoslavia y Bélgica. Hay que hacer notar que siendo un quinteto la mayor parte del tiempo, durante 1976 pasaron por Soft Machine hasta once músicos, siendo lo único constante la presencia de Etheridge, Jenkins y Marshall. A mí, en el fondo no me extraña que viendo esto su compañía discográfica de aquella época, EMI-Harvest, decidiera sacar una gran recopilación de la obra de Soft Machine.


Si el doble álbum en directo de Deep Purple Made in Japan es considerado como el estándar de excelencia con la cual otros discos en directo de rock deben medirse, un recopilatorio como Triple Echo debería ser considerado como el epítome de las antologías. Este prodigioso triple vinilo fue editado en 1977 y recopilaba material del grupo desde el sencillo Love Make Suite Music hasta el álbum Softs, cubriendo diez años de evolución de la banda a través de todas sus etapas, con fragmentos escogidos de todos sus álbumes hasta la fecha salvo Third, el cual se suplió con material de archivo. Se contaba con un elepé entero con grabaciones de la BBC registradas entre 1969 y 1970 perfectamente inéditas hasta aquel momento junto a los dos temas del primer sencillo y un inédito del verano de 1967. Además, viene con información completa de cada tema, profusión de fotos y un árbol genealógico de toda la escena de Canterbury elaborado por Pete Frame que aseguraba horas de diversión y conocimiento. Triple Echo jamás ha sido publicado en disco compacto.


Pero Soft Machine seguía siendo un grupo en activo y es posible meditar sobre cómo se tomaron sus miembros la edición de Triple Echo. Creo que el título de su siguiente álbum, Alive & Well, recorded in Paris, lo dice todo.
En junio de 1977 Allan Holdsworth  sustituyó a John Etheriddge para una corta tanda de actuaciones en Portugal. A comienzos del mes de julio el quinteto, de nuevo con Etheridge, registró su nuevo disco en directo en París, y se trabajó luego en estudio con esta grabación lo que quedó de mes; y ya en agosto el grupo realizó su última gira italiana.
No hubo actividad de Soft Machine hasta que en marzo de 1978 se publicase Alive & Well.
Este disco fue grabado en directo con numerosos retoques en estudio por parte del quinteto formado por Sanders, Etheridge, Jenkins, Cook y Marshall. Incluso en España se editó un disco sencillo –del cual tengo una copia– con el instrumental “Soft Space”, tema grabado en estudio con un aire similar a las bases del “I Feel Love” de Donna Summer y que a mi me parece tendente al Muzak. Pero Alive & Well, no fue un disco tan sólido como los anteriores. Si a esto añadimos el cambio de clima en el ambiente musical de la época nos encontraremos con escasas actuaciones –sólo una en 1978– con formaciones cambiantes que en nada colaboraron a la supervivencia del quinteto.
En septiembre de 1978 una gira italiana se suspendió en el último minuto. En esta ocasión Alan Wakeman hubiera sustituido a Ric Sanders. La única actuación del grupo en 1978 fue en un festival dado en Dortmund. La formación fue la compuesta por Allan Holdsworth, Ric Sanders, Karl Jenkins, Steve Cook y John Marshall. Fue el último concierto hasta 1984. Está claro que el grupo se estaba desintegrando por momentos, con conciertos puntuales y formaciones ad hoc.


El último disco de estudio de Soft Machine en mi opinión es más bien un disco de Karl Jenkins en solitario que del grupo. Land of Cockayne, grabado en junio de 1980 y publicado en marzo de 1981 por la EMI, contó con un nutrido elenco de músicos y arreglos orquestales. Encontramos caras conocidas como las del propio Jenkins –compositor de todos los temas–, Marshall, Holdsworth o Warleigh junto a la presencia de Alan Parker, John Taylor, Dick Morrisey o Jack Bruce. Las piezas son en general composiciones jazz-rockeras en la línea de las compuestas por Jenkins para el grupo, con una producción un tanto excesiva y edulcorada por los arreglos, y en la que los solistas invitados están allí sólo para dar algunas pinceladas de su personalidad. Este es un proyecto que jamás se presentó en directo.
Hubo que esperar hasta 1984, entre el 30 de julio y el 4 de agosto, la cual fue la última ocasión en la que Soft Machine apareció de nuevo en directo y esto fue en el Ronnie Scott’s de Londres para unas actuaciones en las que se presentó material nuevo y antiguo. Junto a Jenkins y Marshall estuvieron John Etheridge, Ray Warleigh, Dave MacRae (teclados) y Paul Carmichael (bajo). Esto no tuvo continuidad. No se grabó nada ni en vivo ni en directo, y ni siquiera he podido escuchar grabaciones no oficiales de estos recitales, si es que existen.
En el final de Soft Machine concurren varios elementos entre los cuales no cabe desestimar la dificultad creciente que el grupo tuvo para encontrar actuaciones y una formación estable. En cualquier caso Jenkins se estaba alejando de los escenarios y a los hechos me remito para indicar que Soft Machine como puro proyecto de estudio no funcionó bien.


Ric Sanders y John Etheridge formaron un grupo, Second Vision, el cual grabó en el otoño de 1979 el álbum First Steps –que no he tenido ocasión de escuchar y cuya reedición en disco compacto está descatalogada–, y llegaron a girar como Sanders-Etheridge Group. Pienso que si, con motivo de la “retirada” paulatina de Jenkins, Sanders y Etheridge hubieran dado un golpe de timón asumiendo la dirección musical del grupo, con una formación como la de Alive & Well, pero sin Jenkins y con otro teclista –¿Dave Bristow de Second Vision? –, tal vez Soft Machine hubiera podido abordar una etapa nueva y haber sobrevivido. Hubiera sido un cambio tan radical como lo fue la marcha en su día de otros miembros históricos del grupo, como los integrantes del cuarteto clásico de Soft Machine. En cualquier caso no se hizo, incluso es posible que ni siquiera se pensara en algo así alguna vez.


Hay otra grabación relacionada con todo esto y realizada en 1980. Se trata de Wonderin’, disco del grupo Rollercoaster. ¿Quiénes son? Pues Ray Warleigh (saxo alto), Dick Morrissey (saxo tenor), Derek Watkins (trompeta), Chris Pyne (trombón), Alan Parker (guitarra), Karl Jenkins (sintetizadores), Mike Ratledge (sintetizadores), Mike Pyne (piano), Ron Matthewson (bajo) y Barry Morgan (batería). Todos juntos para tocar versiones de canciones de Stevie Wonder como “Superstition”. Nunca editado en disco compacto jamás he podido escuchar este álbum. Yo creo que a pesar de su parentesco con las sesiones de Land of Cockayne y la presencia de Mike Ratledge, mucho me temo que esta grabación nada tiene que ver con Soft Machine. Es como una coda sardónica a la carrera del grupo. Menos mal que esto no ha sido el final.


Fans del grupo en 1967, al menos la chica de la izquierda

John Etheridge comenta que durante todos estos años posteriores a 1984, cuando él conversaba ocasionalmente con algún miembro del grupo, siempre surgía la idea de volver a tocar juntos, de alguna forma, y llamarse Soft “y algo”. Estaba claro que Soft Machine no debía haber acabado así y que merecía un corolario. Había algo que se podía retomar y finalmente eso se hizo. Pero sobre esto se escribirá más adelante.

De las dificultades del volver a ser

1 – El vínculo


Hugh Hopper


Elton Dean

Nada se construye sobre el vacío. El hiato entre los años 1984 y 2002 es demasiado grande como para considerar que nada hubo entre ambas fechas. Lo que nos encontramos es una serie de músicos, bandas e incluso composiciones que de una forma u otra vinculan la época de Soft Machine con la de Soft Machine Legacy. ¿Son el mismo grupo? Sí y no. Por un lado, creo que tenían el legítimo derecho de usar el nombre al haberse juntado cuatro antiguos miembros del conjunto. Sin embargo, fueron lo bastante prudentes como para añadir la palabra Legacy. Si estuviera involucrado Mike Ratledge o Karl Jenkins serían Soft Machine sin duda pero no es el caso. Entonces ¿es un grupo de tributo? No, ya que la mayor parte del repertorio es nuevo y sólo interpretan algunas composiciones de Soft Machine con arreglos nuevos. ¿Por qué unificar la historia de Soft Machine y de Soft Machine Legacy? Por el vínculo que las une y porque un grupo hereda al otro. Además, los miembros del grupo anterior que originaron éste no son miembros cualesquiera, sino que han tenido un enorme peso en su historia. A mí me parece más que suficiente.

El aspecto más importante del vínculo concierne a Hugh Hopper y Elton Dean. Estoy hablando de los proyectos en régimen de liderazgo conjunto en los que trabajaron ambos y que abarcan un período de tiempo que se solapa tanto con el final de Soft Machine –aunque ellos ya no estuvieran allí– como con la existencia de Soft Works. Me refiero a todos los Soft “y algo” que han existido, y a algunos proyectos que no tuvieron ese nombre. No se incluyen las abundantes grabaciones en las que ambos músicos coinciden pero en proyectos de otros como los de Carla Bley, In Cahoots o el Pip Pyle’s Equip’out, ni pertenecen a este apartado las colaboraciones de Elton Dean en discos de Hugh Hopper, o el tributo a la música del grupo por parte de Polysoft donde ambos aparecen.


El comienzo de esta historia tiene que ver con el cuarteto formado por Hugh Hopper (bajo), Elton Dean (saxo alto y saxello), Keith Tippett (piano) y Joe Gallivan (batería, percusión y sintetizador). Los cuales grabaron un álbum en Oslo en octubre de 1976 llamado Cruel But Fair, editado por el sello Compendium en 1977 (apareció en disco compacto por el sello One Way en 1995). El hecho de que el batería toque el sintetizador confiere un carácter especial a la música, cuyo lenguaje es el jazzístico. Algunas piezas parecen improvisaciones colectivas pero también hay composiciones, como “Seven Drones” de Hugh Hopper, que reaparecerán en esta historia.


El mismo cuarteto grabó en junio de 1977 en Londres un segundo álbum, Mercy Dash, pero que no fue publicado hasta 1985 por el sello Culture Press (se editó en disco compacto en 1996). En este disco la estética es muy similar al anterior. Hay improvisaciones, dos temas originales de Keith Tippett y una versión de la pieza de Phil Miller “Calyx”, la cual también volverá a aparecer.
Este cuarteto es por un lado una de las raíces de Soft Head/Soft Heap y por el otro anticipa el cuarteto Software de 1999, que contará con tres de sus cuatro miembros: Hugh Hopper, Elton Dean y Keith Tippett, junto a John Marshall.

De alguna manera es doloroso hablar de Soft Heap ya que todos sus miembros originales han fallecido ya. Hablamos de Hugh Hopper (bajo), Elton Dean (saxo alto y saxello), Alan Gowen (piano eléctrico y sintetizador) y Pip Pyle (batería). A diferencia del cuarteto previo de Hopper y Dean con Keith Tippett y Joe Gallivan el lenguaje de Soft Heap se alejó un tanto de la órbita estricta del jazz británico vinculándose con la de la música de Canterbury más jazzística, que es una distinción muy sutil ya que la superposición es importante entre ambas escenas. Tippett toca el piano acústico, Gowen el eléctrico y el uso que hace éste último del sintetizador es muy diferente al de Gallivan. Ya conocemos el trabajo común y previo de los antiguos miembros de Soft Machine, pero Hugh Hopper también había trabajado ya con Alan Gowen en el seno de Gilgamesh –con ocasión del segundo álbum del cuarteto– y será con relación a Soft Heap que su trabajo a dúo se intensifique. Pip Pyle ya había trabajado con Gowen en el seno de Nacional Health, grupo al que más tarde el teclista volvería.


Hay que tener en consideración que la primera grabación de estos músicos será un álbum en directo a nombre de Soft Head, ya que Pip Pyle no pudo participar en la gira siendo sustituido por Dave Sheen a la batería. En esta gira, en mayo de 1978, se grabó en directo el primer disco del grupo, Rogue Element, publicado por el sello Ogun en 1978. La edición en disco compacto de 1996 añadió dos temas más. El álbum en cuanto a composiciones es un mano a mano entre Dean y Gowen. La pieza de Dean “Seven for Lee” es de las que reaparecerá en esta historia. La composición de Hopper “Seven Drones” reaparece aquí y es interesante su comparación con la versión que hizo junto a Tippett y Gallivan.


Ya con Pip Pyle en octubre de 1978 se grabó el álbum homónimo del grupo, Soft Heap, editado también en el mismo año. Además, para una composición de Elton Dean aparecieron los invitados Radu Malfatti (trombón) y Mark Charig (trompeta). El álbum es un nuevo mano a mano compositivo entre Dean y Gowen, con espacio para un tema de Hopper y otro acreditado a todo el grupo. Incluye la versión de estudio de “Terra Nova”, que es uno de los bonus tracks de Rogue Element.


Editado el año 2008 por Reel Recordings, Al Dente recoge un concierto dado por el grupo en noviembre de 1978. Trascribo la lista de los temas porque los créditos del disco compacto contienen errores:
1 - Fara [Dean] (12:06)
2 - Sleeping House [Gowen] (14:28)
3 - Circle Line [Hopper] (12:05)
4 - Remain So [Gowen] (6:43)
5 - C.R.R.C. [Gowen] (17:20)
6 - Seven for Lee [Dean] (10:57)
Hay temas de los dos discos previos y uno inédito de Alan Gowen.

En un tiempo posterior al que historiamos Hugh Hopper abandonó Soft Heap siendo sustituido por John Greaves, lo cual desembocó en la vuelta de Gowen a Nacional Health. Pasado un tiempo desde el fallecimiento del teclista se “resucitó” Soft Heap con una formación compuesta por Elton Dean, Mark Hewins, John Greaves y Pip Pyle; pero yo considero que este grupo se aparta de la línea que analizo en este escrito.
No habrá más Soft “y algo” durante bastante tiempo por mucho que Elton Dean y Hugh Hopper trabajen con relativa intensidad y el primero aparezca en discos del segundo.


En febrero de 1997 se formó un cuarteto ad hoc que grabó un disco de improvisaciones, The Mind in The Trees, el cual, para mí tiene el valor sobre todo de volver a imbricar a ambos músicos en un proyecto común. Fue publicado por Voiceprint en 1998. El grupo estuvo formado por Elton Dean (saxo alto y saxello), Hugh Hopper (bajo), Vince Clarke (batería) y Frances Knight (teclados y acordeón).


Keith Tippett

Es en 1999 cuando se inicia el proceso definitivo con la formación de Software, grupo que incluía a Hugh Hopper, Elton Dean, Keith Tippett y John Marshall.
Actuaron el cuatro de septiembre de aquél año en Augustusburg (Alemania).
Tocaron los siguientes temas: "Calyx" (P. Miller), "Seven For Lee", "Small Strides", "Frankly Speaking", "Dedicated To Mingus", (desconocido), "Miniluv", "First Eleven", “solo de batería”, "Malachite" (J. Surman) y "You Think You Know Me" (M. Feza). Por desgracia yo no he podido escuchar ninguna grabación de este interesantísimo concierto.
Sólo dieron un recital, es cierto, pero esto fue suficiente para iniciar el proceso de la creación de un grupo, moderadamente estable según el canon de la inestabilidad incestuosa de la escena de Canterbury: Soft Works. Durante la vida de éste, al margen de las giras donde estaba todo un tanto ya establecido, el dúo formado por Dean y Hopper se quedaban con ganas de hacer otras cosas e improvisar más. Así surgieron propuestas como las de Soft Mountain, con el extraordinario batería Tatsuya Yoshida –el alma de Ruins, Koenji Hyakkei y otros muchos proyectos más– y Soft Bounds, con Sophia Domancich y Simon Goubert. Ambas agrupaciones editaron álbumes homónimos.


En plena gira japonesa de Soft Works, el 10 de agosto de 2003,  se grabó el disco Soft Mountain, editado por Hux en 2007. Los músicos fueron Elton Dean (saxo alto y saxello), Hoppy Kamiyama (teclados), Hugh Hopper (bajo) y Tatsuya Yoshida (batería). De una larga improvisación de más de una hora de duración se extractaron dos piezas: “Soft Mountain Suite Pt. 1” (30:40)  y “Soft Mountain Suite Pt. 2” (27:55). Este disco es como un desahogo brutal, una experiencia catártica partiendo de bases más o menos conocidas como el Canterbury, el Rio y el Zeuhl hacia lo desconocido. No es fácil pero yo lo encuentro apasionante.


Registrado el 17 de junio de 2004, Soft Bounds se grabó justo en el hiato entre Soft Works y Soft Machine Legacy. Editado por el sello Le Triton en 2005, esta fue una sesión registrada en el famoso local de Les Lilas, muy cerca de París, y que es una de los lugares de referencia para las músicas que nos ocupan. Los músicos fueron Elton Dean (saxo alto y saxello), Sophia Domancich (piano), Hugh Hopper (bajo) y Simon Goubert (batería). Aparecen los siguientes temas:
1 - “La Part Des Anges”  [Domancich] (18:45)
2 - “Gimlet Abides / First In the Wagon” [Dean] (17:25)
3 - “Le Retour D'Emmanuel Philibert” [Goubert] (11:59)
4 - “Kings And Queens” [Hopper] (15:53)
Como puede verse una representación equilibrada del grupo donde encontramos desde el recuerdo al Soft Machine clásico con “Kings and Queens” hasta una pieza del repertorio del futuro Soft Machine Legacy como “Gimlet Abides”.


Hugh Hopper - Sophia Domancich - Simon Goubert - Elton Dean

Este último grupo fue una propuesta excelente ya que el grado de cohesión entre sus miembros era extraordinario. Dean ya había trabajado con Domancich (a mediados de los años 90) y con Hopper, claro; la pianista es pareja artística de Simon Goubert. Éste no conocía de antemano la obra de Soft Machine pero el propio Christian Vander le impulsó a hacerlo. Este disco es un álbum de jazz europeo sensacional.

No todos los hilos que hilvanan el vínculo se cierran aquí.
John Marshall había trabajado ya con Allan Holdsworth en algunas ocasiones más allá de la aparición del guitarrista en los discos de Soft Machine sino en proyectos del propio guitarrista.
Elton Dean, sin embargo, no había coincidido con Holdsworth pero sí con John Etheridge con quien llegó a liderar un cuarteto a finales de los años 80.
Todas estas redes de relación artística y personal finalmente aglutinaron en 2002.


2 – El legado



John Marshall - Allan Holdsworth - Elton Dean - Hugh Hopper

La verdad es que independientemente del nombre que se dieron, el conjunto de músicos que se reunió en Soft Works era como para esperar algo grande de ellos. Fue, por así decirlo, el gran supergrupo de la música de Canterbury para el siglo XXI. Suponía la vuelta a esta escena, además, tanto de Allan Holdsworth como de John Marshall. En mi opinión su álbum Abracadabra no defraudó estas expectativas. Queda pendiente la prometida edición de un álbum en directo del grupo.


Abracadabra fue grabado en Londres entre el 5 y el 7 de junio de 2002, siendo publicado en 2003. El grupo estaba formado por Elton Dean (saxo alto, saxello y piano eléctrico), Allan Holdsworth (guitarra y synthaxe), Hugh Hopper (bajo) y John Marshall (batería). Todos compusieron la música en mayor o menor medida salvo Holdsworth que sólo firmó un tema junto a Marshall. En este álbum volvemos a encontrar el “Calyx” de Phil Miller –aquí con el título retocado, “K Licks”– y una de los temas de Dean que mas interpretaría este grupo, “Baker’s Treat”.


Holdsworth - Marshall - Hopper - Dean

El 18 de agosto tuvieron su primera actuación en directo en Seattle durante el Festival Progman Cometh.
Hubo que esperar un año -¡un año! -, hasta agosto de 2003 para una pequeña gira por Japón, supongo que en paralelo con la edición del álbum, del cual tocaron algunas composiciones junto a nuevos temas y piezas de Soft Machine como “Kings and Queens”,  “As if” o “Facelift”. En estas fechas se grabó Soft Mountain.
Ya en 2004 el grupo efectuó una pequeña gira italiana –cinco fechas– entre enero y febrero. La última actuación de Soft Works fue en el Baja Prog, en Mexicali, el cinco de marzo del mismo año.


Allan Holdsworth

Soft Works estableció el modus operandi de Soft Machine Legacy en distintas áreas. La primera la de no ser un grupo de tributo sino un conjunto que creaba material nuevo y cuyo repertorio se basaba en éste. Se recuperaría material de Soft Machine, pero reelaborado y nunca mayoritario en el repertorio. También aparecerían composiciones trabajadas previamente en lo que yo llamo “el vínculo”.
Por si esto no fuera suficiente y como un eco del pasado, cuando lo más difícil ya estaba hecho, Holdsworth se fue dejando su puesto para la entrada de John Etheridge, una vez más.
En junio se grabó el álbum Soft Bounds.


John Etheridge

En octubre de 2004 tuvieron lugar las primeras actuaciones (Turquía y la República Checa) de Soft Machine Legacy. Por una indisposición de John Marshall esta primera formación fue la integrada por John Etheridge, Elton Dean, Hugh Hopper y Liam Genockey. En el repertorio hubo piezas de Soft Machine, Soft Works, “Seven for Lee” y otras nuevas que serían habituales del grupo desde aquél momento. La razón aludida para el cambio de nombre fue que con el nuevo conseguían más actuaciones. Lo cierto es que en cualquier caso los conciertos de Soft Machine Legacy han sido escasos aunque desde luego los de Soft Works fueron muy pocos. En realidad creo que esta aseveración esconde cierta ironía. No es de extrañar que los músicos busquen un montón de actividades paralelas y colaboren en diferentes grupos.
Debemos esperar a 2005 para encontrar nueva actividad del conjunto con una actuación en abril (Polonia) y otra en mayo (Holanda).


Es en esta última actuación cuando se grabó el álbum Live in Zaandam, publicándose en el propio año 2005. La formación fue la siguiente: Elton Dean (saxo alto, saxello y piano eléctrico), John Etheridge (guitarra), Hugh Hopper (bajo) y John Marshall (batería). La grabación presenta un predominio de composiciones de Etheridge junto a las cuales encontramos versiones de “Baker’s Treat” y de “Kings ad Queens”.
Para las actuaciones de junio y julio de 2005 John Marshall, que sufría problemas con una hernia fue sustituido por Mark Fletcher o Liam Genockey en según qué fechas. La actuación del 20 de junio en Barcelona fue con Mark Fletcher.


Entre el 4 y el 5 de septiembre de 2005 se registró en Londres su primer disco de estudio, llamado Soft Machine Legacy, el cual fue publicado en 2006. La formación del grupo fue la integrada por Elton Dean (saxo alto, saxello, piano eléctrico y percusión), John Etheridge (guitarra), Hugh Hopper (bajo) y John Marshall (batería).
En el repertorio encontramos composiciones que habían sido importantes en los conciertos como “Kite Runner” o “Strange Comfort” de Etheridge, “1212” de Hopper,  o “Ratlift”, que es una pieza con elementos de “As if”, “Facelift” y “Slightly All the Time”.
En noviembre el grupo actuó en un festival de jazz en Leverkusen (Alemania) y en diciembre hubo tres fechas en Francia, en Paris, Marsella y Niza. La actuación del día 12 en Paris se registró para la edición de un DVD, del que también saldría un doble disco en directo. El concierto de Niza, dado el día 16 de diciembre de 2005 fue la última actuación de Elton Dean.




El DVD y doble álbum, Live at the New Morning, fue publicado en 2006.
Los componentes del cuarteto son los ya conocidos: Dean, Etheridge, Hopper y Marshall. El repertorio es una especie de resumen de lo tocado desde la formación de Soft Works. Piezas del “vinculo” como “Seven for Lee”, recuerdos de Soft Machine como “Has Riff” –basado en “As If”– o “Kings ad Queens” y material más reciente como “1212”, “Baker’s Treat”, “Kite Runner” o “Strange Comforts”. Lo que posiblemente se planeó como una celebración se convirtió de facto en un testamento.

Debido a los problemas de salud de Elton Dean Soft Machine Legacy tuvo que buscar un sustituto. La idea original era la de convertir el grupo en el trío formado por Etheridge, Hopper y Marshall; y trabajar con saxofonistas invitados. Se barajaron los nombres de Theo Travis y Paul Dunmall. Finalmente se optó por integrar a Travis y seguir siendo un cuarteto.


John Etheridge - Theo Travis - John Marshall - Hugh Hopper

Esta nueva formación empezó a tocar en febrero de 2006 y coincidió que su primer concierto en Londres tuviera lugar en la misma jornada en que Elton Dean falleció, el día 8.
Los conciertos en esta época eran esporádicos, ya no se trataba de largas giras como en los años setenta. Soft Machine Legacy tocó en marzo en Exeter. El 9 de mayo el cuarteto o hizo en el 100 Club de Londres en el concierto homenaje a Elton Dean. Durante este mes hubo dos actuaciones más. En junio hubo dos conciertos en Kawasaki, cerca de Tokyo.  El 25 de junio y el 6 de julio tocaron en Italia con Paul Dunmall en lugar de Theo Travis. Desde estas fechas hasta diciembre el cuarteto tocó en ocho ocasiones más entre Alemania y el Reino Unido


El último disco por el momento del conjunto, Steam, fue grabado en Londres entre el 28 y el 30 de junio de 2006; y fue publicado en 2007. La producción corrió a carago del cuarteto siendo el ingeniero de sonido Jon Hiseman.  La formación fue la siguiente: Theo Travis (saxos tenor y soprano, flauta y loops), John Etheridge (guitarra), Hugh Hopper (bajo y loops) y John Marshall (batería).
La verdad es que creo que este disco tiene bastante garra y que la entrada de Travis fue algo que empujó al grupo. Cambió la instrumentación y en cierta medida el sonido haciéndolo más actual. Además, él entró con fuerza componiendo tres de los nuevos temas. Con el punto de nostalgia que podría perdonárseme, quizá, mi pieza predilecta es la revisión de “Chloe and The Pirates”, tema del Six Album escrito en su día por Mike Ratledge.
Posiblemente la calidad del disco hizo que entre enero de 2007 y el mismo mes de 2008 el grupo sumara más actuaciones que entre 2002 y 2006. Fueron 27 en total y tuvieron lugar en el Reino Unido, Italia, Japón, Austria, República Checa, Alemania, Bélgica, Holanda y Grecia. El recital dado en el Théâtre Charcot, en Marcq en Baroeul (cerca de Lille, Francia) el día 31 de enero de 2008 fue la última actuación de Hugh Hopper con Soft Machine Legacy.
Las molestias de espalda que sufría desde hacía tiempo eran debidas a la leucemia que padecía. En un principio la terapia surtió efecto pero Hopper no podía tocar.

Soft Machine Legacy siguió actuando desde finales de julio de 2008. El primer concierto tuvo lugar en Antequera (Málaga) en el anómalo marco de un festival de blues. Yo iba a ir a ver el grupo pero cuando me enteré de que Hugh Hopper no iba a acudir y que le sustituiría Roy Babbington me plantee no ir. A fin de cuentas yo iba exclusivamente por la presencia de Hopper. Por razones similares a las de mi “manía” ya superada hacia John Marshall yo nunca toleré a Roy Babbington, que había tenido la “osadía” de sustituir a Hugh Hopper en Soft Machine. Creo que con buen criterio finalmente me planté alli junto con buenos amigos a Antequera el 26 de julio de 2008. El grupo fue el último de tres y su recital duró por imperativos de la organización sólo algo más de una hora. Fue extraordinario, mucho mejor de lo que podía imaginar. Desde luego no podía prever que Babbington rompiera una cuerda de su bajo eléctrico en el primer tema. Disfruté mucho y cuando el conjunto se puso a tocar “Kings and Queens” y pese a que ninguno de los cuatro músicos había sido miembro del grupo en la época de Fourth pude sentir muy claramente que el espíritu de Soft Machine estaba allí, en ese rincón del sur de España. Me reconcilié con Roy Babbington.
Al día siguiente el grupo tocó en el festival de jazz de San Sebastián.


John Etheridge - Theo Travis - John Marshall - Roy Babbington

Los diez recitales siguientes (hasta febrero de 2009, ya que desconozco si ha habido más), han sido con Fred Baker al bajo.

La música de Soft Machine Legacy, es más jazzística que la de Soft Machine en la era EMI, eso debe quedar claro a la hora de una ubicación estilística del grupo en este momento de su historia. No se ha tratado de amalgamar aspectos de cuarteto clásico con los del último Soft Machine. No es una mezcla del Third y del Softs, es otra cosa.
La evolución del grupo fue lastrada por la enfermedad y la muerte de dos de sus miembros básicos, independientemente de las suplencias ocasionales de sus miembros.
La triste pérdida de Elton Dean propició la entrada de Theo Travis –músico todo terreno al que yo considero el Mel Collins contemporáneo– el cual, después de haberlo escuchado en directo creo que logró cuajar en el seno de la banda, pese a no ser miembro histórico de Soft Machine. Se barajó la entrada de Paul Dunmall, músico que había trabajado ya con Elton Dean y que tiene gran experiencia –como el fallecido– con Keith Tippett. Aunque llegó a tocar en directo con Soft Machine Legacy finalmente el puesto fue para Travis. Elton Dean era un músico que seguía en activo con varias propuestas en marcha y eso hace más dolorosa aún su pérdida.

La leucemia pudo con él y Hugh Hopper falleció el 7 de junio de 2009.

Este es golpe que puede ser aún más duro para Soft Machine Legacy. Hopper pasaba por un muy buen momento artístico en sus propios proyectos así como con agrupaciones como Bone, Hughscore, Brainville 3 y el propio Soft Machine Legacy. Con él se ha ido la columna vertebral de la escena de Canterbury ya que es, posiblemente, el único músico que ha tocado, alguna vez al menos, con todos los integrantes de esta escena. Y debemos recordar su presencia en The Wilde Flowers, Soft Machine, Stomu Yamash’ta’s East Wind, Isotope, Soft Heap, In Cahoots, Equip’out y Soft Machine Legacy entre otros proyectos.


No sé si Soft Machine Legacy va a tener continuidad. Creo que no, pero si es así, espero que Roy Babbington sea el bajista –aunque no tengo nada en contra de Fred Baker, que conste–.

Esta biografía de Soft Machine está dedicada a la memoria de Elton Dean y Hugh Hopper.


Carlos Romeo


CODA

¿Y el nombre del grupo?

Se trata de una novela de William S. Burroughs. El grupo también se planteó otro de sus libros, Nova Express, que incluso era más famoso, pero se quedó con The Soft Machine. Daevid Allen conocía al autor de su época parisina y le pidió permiso personalmente.




El libro




La opción




William S Burroughs


Es un escritor importante para mí desde que leí Nova Express con catorce o quince años. Ese libro me lo compró mi padre a petición mía en la Feria del Libro de Madrid.

Con esto finaliza definitivamente la historia de Soft Machine.

Carlos Romeo

1 comentario

  • Enlace comentario icrp1961 Sábado, 06 de Noviembre de 2010 11:55 Publicado por icrp1961

    Hola.
    Soft Machine sigue vivo, Al menos bajo la forma de Soft Machine Legacy. Habrá que revisar este texto en el futuro.
    Nos leemos.
    Carlos Romeo.

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