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Martes, 02 de Noviembre de 2010 20:37

Caravan: "Blind Dog at St. Dunstans" (1976)

por  David Fresno
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Es el séptimo disco de estudio y octavo de la discografía de Caravan. Fue producido por David Hitchcock. Mientras que el anterior disco se grabó para DECCA éste es para un nuevo sello: BTM Records, propiedad de Miles Copeland, quien ya les había conseguido actuaciones en Estados Unidos en 1974.

Así, el disco se edita el 23 de abril de 1976. Sus bases se grabaron en los Basing Street Studios de Londres, con pistas añadidas en el Graveny Village Hall (Kent). Las mezclas se hicieron en los estudios AIR de Londres. Y es que una de las cosas que sucede con Caravan - tal y como ha agradecido Pye Hastings - es que pudieron trabajar en muy buenos estudios. ¡De ahí que todos sus discos suenen tan bien!

El título y la portada

El autor de la portada es David English y creo que está muy bien elegida. Aparecen varios elementos relacionados con Canterbury. En la portada, una ciudadanía de perros ha tomado las calles e incluso uno de ellos porta una pancarta que protesta porque “Los humanos están tomando el mundo”. Todos llevan bolsos, sombreros, abrigos... hay un vendedor ambulante de “humanos calientes” y para más cachondeo, el autobús de dos pisos de la portada es el K9, que en inglés se pronuncia muy parecido a canine, es decir, ¡canino!  Sonreir Sonreir

Todo ello tiene lugar en la Old West Gate de Canterbury.


St. Dunstan era Arzobispo de Canterbury en el siglo X y era además el patrón de los ciegos. En el número 16 del fanzine del grupo Where But For Caravan Would I? se explica que el título del disco proviene de la explicación de Noel Coward a un niño a su pregunta acerca de por qué un perro estaba “encima de otro”. Coward – del que desconozco datos salvo que aparece en los agradecimientos del disco - responde que uno de los perros es ciego y que el otro le está empujando hacia St. Dunstan´s (que es una escuela para ciegos).  Sonreir

Pues bien… todo este humor se va a ver reflejado también en la música. Y es que como veremos, este disco es bastante divertido.  happy

Caravan en 1975-1976

En junio de 1975 Dave Sinclair anuncia que abandona el grupo, aunque aparece en los conciertos que el grupo tenía contratados previamente a esa decisión. Coincide que el uno de junio había tenido lugar el último concierto de Hatfield And The North, de manera que Dave y Richard Sinclair llevan a cabo una serie de ensayos con John Murphy a la guitarra y Les Feast a la batería. Recordemos que ya en 1971 Dave Sinclair y John Murphy habían tocado juntos después de que Sinclair abandonase el grupo por primera vez y que más de la mitad de Cunning Stunts (The Dabsong Conshirtoe y The Show Of Our Lives) se debe a ambos. Desconozco si parte de la música que ensayaron se recogió en el disco de Dave Sinclair Moon Over Man, editado por Voiceprint 16 años después de grabarse. Sinclair no da mucha información en el libreto del disco, aunque comenta que dejó el grupo por "management problems" y que todo su equipo permaneció con el grupo salvo un Hammond A 100.

Así, en julio de 1975 y prácticamente coincidiendo con la edición de Cunning Stunts se incorpora al grupo un nuevo teclista, el tercero en el grupo tras Dave Sinclair y Steve Miller. Se trata de Jan Schelhaas.


Antes de su entrada en Caravan el nuevo teclista había sido bajista en bandas locales y había tocado en grupos de soul y rock progresivo. Pasó a los teclados durante su estancia en Scaffold y en 1971 graba ya con ese instrumento el disco Albert One con la National Head Band. Posteriormente aparece en el disco de debut de Gary Moore y tras un par de años como músico de distintas sesiones le ofrecen el puesto de teclista en Caravan. Si es recordado, se debe sobre todo a su estancia en Caravan y posteriormente en Camel. Desconozco el resto de grupos y discos que se mencionan en este párrafo, de manera que invitaría desde estas líneas a comentar algo a quienes sí los conozcan para conocer mejor el perfil de este teclista. En cualquier caso veremos que como sucedió con Steve Miller, no estamos ante un teclista interesado en continuar la labor de Dave Sinclair, aunque Schelhaas y a diferencia de Miller no participa en las tareas de composición de este disco ni es clave en el proceso creativo.

Tarda poco en estrenarse con Caravan en directo, dado que en agosto el grupo emprende una gira que llega a varios países de Europa, tocando en España por segundo año consecutivo. La grabación para el Festival de Reading está disponible de manera no oficial. Pasan el resto del año tocando en Estados Unidos y, después de unos conciertos más en Europa, a finales de año empiezan a planear un nuevo trabajo, cuyas sesiones empiezan en enero de 1976. Después de muchos conciertos en marzo (algunos de ellos suspendidos tras serles sustraído el equipo) se edita en abril el nuevo disco de Caravan: Blind Dog at St. Dunstans.

Los temas

Cara a

1. Here Am I (6:19)
2. Chiefs And Indians (5:17)     
3a) A Very Smelly, Grubby Little Oik (4:13) / 3b) Bobbing Wide (2:31) / 3c) Come On Back (3:57) / 3d) Oik (Reprise) (2:27)

Cara b

4. Jack And Jill (6:28)
5. Can You Hear Me? (6:21)
6. All The Way (With John Wayne's Single-Handed Liberation Of Paris) (8:59)

Los músicos...



De izquierda a derecha:

Richard Coughlan - Batería y percusión.
Mike Wedgewood - Bajo, congas y voz.
Pye Hastings – Guitarras acústica y eléctrica y voz.
Geoffrey Richardson – Viola, guitarra eléctrica, flauta y flautín.
Jan Schelhaas - Piano, piano eléctrico, clavinet D6, ARP String Ensemble, Mini-moog y órgano.

Como vemos, en lugar de su foto en la contraportada aparece una caricatura de todos los músicos de pie alrededor del perro de la portada, que está tan pancho con sus gafas de sol, su pajarita y su americana sentado en un sillón. Richard Coughlan le ha servido una copa de licor y Jan Schelhaas le está dando fuego. 

Con ellos colaboran...

Jimmy Hastings – Saxo en Chiefs And Indians, flauta en Bobbing Wide, saxo tenor y clarinete en Come On Back, saxo alto y flauta en All The Way.
Chanter Sisters - Coros en Oik (Reprise).

El disco

Here Am I (6:19) inaugura la cara a del disco con gran celeridad, buena temperatura y muchos sonidos de sintetizadores. El tema es cantado animadamente por Pye Hastings. Hay acentos de piano eléctrico, la guitarra suele ser rítmica aunque hay un solo muy limpio de Pye Hastings. Se sigue de un solo de sintetizador a cargo del nuevo teclista, Jan Schelhaas y el tema vuelve a la entrada inicial. Se trata de un tema muy vital, sin duda (y si no, ¡atentos a la letra!) pero también hay hueco bien entrado el tema para un solo de viola por parte de Geoffrey Richardson que calma el tema de manera notable. Schelhaas hace un uso importante del piano eléctrico y el órgano suena suave y no procede a esos solos que esperaríamos de Dave Sinclair.


El teclista Jan Schelhaas. ¡Tan sonriente como en la Caracol hace 5 años!


Todas las piezas del disco son de Pye Hastings salvo la siguiente. Chiefs And Indians (5:17) está escrita por el bajista Mike Wedgewood, que tras una breve introducción al piano procede a cantarlo él mismo – con toda la sorna del mundo, ¡todo sea dicho! - mientras le acompaña Geoffrey Richardson a la viola. Después de una parte en que Hastings añade coros el tema cambia de rumbo totalmente hacia terrenos algo más enroquerizados. El estribillo cuenta también con los coros de Pye Hastings y con su hermano Jimmy al saxo. La letra, por cierto, es totalmente irónica y ataca – según la entiendo yo - la falsedad que aparece en algunas relaciones sociales. Posteriormente hay un solo de guitarra, otro de viola  y dos solos de Schelhaas, uno al piano eléctrico y otro al sintetizador. Es decir, ninguno de los dos es de órgano, que en el disco lo utilizará sobre todo como acompañamiento. Si mis oidos no me engañan hay un breve fragmento con dos bajos. Vuelta al estribillo y el tema termina con el piano y con Mike Wedgewood tal y como empezó. La estructura de este tema es un ejemplo de que con este disco hay otro paso hacia planteamientos algo más pop que en discos previos.


Mike Wedgewood


El resto de la cara b es un largo tema de unos trece minutos que está dividido en cuatro partes, algo que recuerda a los temas largos que aparecieron en los discos previos. A Very Smelly, Grubby Little Oik (4:13) comienza moviéndose en unos parámetros similares al tema Stuck In A Hole del disco previo. ¿Estarán empezando estos músicos a tener menos ideas? El caso es que el tema es tremendamente fresco, muy saltón y tiene buen humor por todas partes. Sea quien sea el sujeto del que habla Pye Hastings, desde luego resulta despreciable. ¡Podría ser un ejecutivo agresivo! En breve aparece un “primer plano” para Jan Schelhass que aporta un vuelo al sintetizador mientras marca el ritmo con el piano eléctrico. ¡Realmente es un buen teclista! Y es distinto a Dave Sinclair, sí. También hay hueco para Pye Hastings a la guitarra eléctrica. Así, en este disco vemos cómo los solos son acompañados por el resto de músicos dejando que la música avance, sin romper el tema en ningún momento ni influir claramente en la actitud de los otros músicos hacia la pieza. Así, el tema se cae en Bobbing Wide (2:31), que es absolutamente delicioso. Con un efecto de estudio la voz de Hastings se alarga como si fuese una capa más. Jimmy Hastings aporta un solo de flauta de lo más reposado, marca de la casa. Sin artificios. El final del tema es para él y para el piano eléctrico de Schelhaas… ¡es como cuando deja de llover! La música se anima poco a poco con Hastings entonando las primeras frases Come On Back (3:57), en algunas de cuyas partes aparecen unas congas, piano eléctrico y finalmente todo el grupo arranca de manera decidida con el estribillo del tema, que es totalmente juguetón, jovial… Pero la letra no es nada inocente… ¡Casi parece describir los efectos de la cocaína! ¿Le dará al perico el ejecutivo del inicio de la canción? Hay un solo de Jimmy Hastings al saxo y posteriormente el grupo en pleno ataca de nuevo con el estribillo confirmándonos la mayor orientación pop del disco. En una segunda vuelta Jimmy Hastings usa el clarinete entrando en la parte más festiva del tema. Sin duda es un tema que anima lo suyo y que es conducido por el propio Hastings hasta Oik (2:27), el reprise, protagonizado por las Chanter Sisters a las voces y por el propio Hastings al clarinete. ¡El tema termina de manera bastante jocosa! ¡Ya hemos comentado que es un disco bastante divertido! Pero después de las risas hay que darle la vuelta al disco...


Tras escuchar una voz que cuenta en inglés hasta tres, el bajo, la viola y la batería van dando forma a Jack And Jill (6:28). El tema tiene un aire claramente funky pero no termina de salirse del esquema que se marcan los músicos inicialmente. No obstante sí permite escuchar un solo de órgano de Jan Schelhaas. La letra es bastante cachonda, pues trata de una chica en apuros que no puede conseguir agua y promete al protagonista una cálida recompensa si le ayuda... Hacia el final el tema comienza a sonar como si el disco se hubiese rayado, hace un fundido y vuelve con gran cachondeo ¡¡y ladridos de perros!! Entre ellos aparece una voz aniñada que pregunta "What are those two doggies dog doing over there?". (es decir: ”¿Qué están haciendo esos perritos allí?”. A lo que otra voz – adulta y convencida le contesta: "Well, the doggie in front is blind and his friend behind is pushing him all the way to St Dunstan's" (”Bien... el perrito de delante es ciego y el amigo que está detrás le empuja de camino a St. Dunstan´s”. Es decir… “le lleva” a la escuela para ciegos de dicho nombre. ¡Desconocemos si la explicación convenció al rapaz! ¡Curiosamente los ladridos empiezan a repetirse con una cadencia que sirven de coros a Pye Hastings!

Can You Hear Me? (6:21) es el segundo tema de la cara y es también muy marchoso. La forma en que canta Pye Hastings es todo lo que uno espera de Hastings, pero por las mismas y aunque no es una canción de amor nada típica tampoco abre nuevo terreno a Caravan. ¡Ah! Mucho clavinet y órgano (ahora sí) por parte de Schelhaas. Al final del tema aparece un solo de viola que menciona el tema escocés. Parece The Bonnie Banks o' Loch Lomond. ¿Alguien sabe si realmente lo es?

All The Way (With John Wayne's Single-Handed Liberation Of Paris) (8:59) es el tema que cierra el disco. Desde su inicio hasta su final es una maravilla de tema que no hay que perderse. Lo abre Jan Schelhaas a los teclados, haciendo un solo sobre cuerdas sintetizadas. Tras ello Pye Hastings canta de manera totalmente sentida una canción de amor de lo más personal. ¡Las aportaciones de Jimmy Hastings al saxo alto y la flauta así como las de Geoffrey Richardson a la viola son preciosas! ¡Y ese estribillo tan dulce, que se repite una y otra vez hasta el final del tema y termina por grabarse en la mente! Cuando parece que el tema va a terminar en fundido queda tan sólo alguien que parece alejarse silbando la melodía una y otra vez.
Así que…

… para mi gusto no es de los mejores discos de Caravan aunque probablemente sea el último disco que es bueno como tal, más allá de canciones aisladas. Tiene su momento aunque no sea ni una obra maestra ni uno de sus discos más notables. Es claramente Hastings, en cualquier caso. ¡Y es suficientemente desenfadado como para hacerte pasar un buen rato! 

Para quien no conozca al grupo, éste no es quizá una buena carta de presentación. Y a quien ya los conozca y domine los discos previos siempre se le puede animar a escuchar este disco, pues no es excelso pero sí agradable.
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