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Martes, 02 de Noviembre de 2010 18:29

Caravan: "Caravan" (1968)

por  Carlos Romeo
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Los primeros discos tienen un sabor especial y peculiar, sobre todo en artistas y grupos de largo recorrido discográfico. En muy pocas ocasiones el discurso artístico es maduro y en general muchos de estos álbumes beben del trabajo en los tiempos previos, recopilan un primer repertorio, son un batiburrillo de influencias y suelen esbozar las primeras muestras de excelencias posteriores. El primer trabajo de Caravan no escapa a esta situación.
Es una especie de lugar común comparar este disco con los álbumes de debut de Soft Machine y Pink Floyd.  Con algo más de sagacidad algunos comentaristas señalan como referencias el primer álbum de Traffic o mencionan a Tomorrow. Con menor acierto citan el único álbum de Giles, Giles & Fripp.
Lo que me sorprende es que nadie se fije en las concomitancias que tiene el comienzo de Caravan con los primeros pasos de Yes, grupo del cual era contemporáneo. Por un lado cabe considerar que teniendo en cuanta el contexto del conjunto de la obra del grupo, su primer álbum representa una etapa similar a la de los dos primeros discos de Yes. Una declaración de intenciones sobre la que se crece y madura, con logros eclipsados por lo conseguido con posterioridad. Visto el año en que se grabó el álbum, uno puede comparar el uso que del órgano hace David Sinclair con el que estaba haciendo Tony Kaye e incluso el primer Hugh Banton del VDGG previo a su primer álbum. Hay ciertos momentos en que las armonías vocales en algún tema son similares al grupo citado –¿somos capaces de imaginar un Yes con sus armonías a tres voces y con la voz solista a cargo de Robert Wyatt? –. Además, una parte de guitarra –muy cerca del final– de “Where but for Caravan would I?” evoca claramente el estilo de Peter Banks. Y por último, el propio productor –Tony Cox– trabajó en el segundo álbum de Yes.
Hay otras influencias, éstas reconocidas e incluso citadas por el propio Pye Hastings en la letra de “Magic Man”: “Soft Machines, Heart Club Bands and all, are welcome here with me”. Soft Machine y The Beatles, aunque no en la misma proporción diría yo. En 1969 será Robert Wyatt el que en la letra de “The Moon in June” –la versión registrada por la BBC– citará a Kevin Ayers, Caravan y Pink Floyd como amigos: “So to all our mates like Kevin, Caravan, the old Pink Floyd. Allow me to recommend 'Top Gear', despite its extraordinary name”.
The Beatles fueron una gran influencia, directa  o indirecta, para prácticamente todos los músicos de esta generación; y yo lo veo más claro en las composiciones de Richard Sinclair para este álbum. En cualquier caso es sólo un “toque”.
Con The Soft Machine todo es más obvio. Ambos tienen un origen común, un repertorio inicial compartido y una influencia nítida del uno en el otro en algunos momentos. Estamos hablando del grupo hermano de Canterbury en la época de Volume One, cuyo disco fue grabado con anterioridad, pero que fue mucho peor producido que el de Caravan.
El instrumento solista por definición en ambos álbumes es el órgano, más punzante en el caso de Mike Ratledge. Éste influyó sobre Sinclair, tal y como también lo hizo sobre Dave Stewart; pero la manera de abordar la música y la preparación previa de ambos músicos es muy diferente. Además, resulta que Pye Hastings no es un guitarrista solista nato. El papel de éste es el de tocar la guitarra y cantar sus composiciones, algo que también hizo Richard Sinclair, cambiando de instrumento cada uno en las canciones del otro. Esto también refleja el hecho de que Daevid Allen y Kevin Ayers también se intercambiaron de vez en cuando sus instrumentos, en estudio y en directo. Como Soft Machine en su época Ayers, el grupo gozaba de dos cantantes. Pye Hastings tiene un tono más agudo y que recuerda por el timbre y el fraseo al Robert Wyatt más pop, ya que no se metió en las arenas experimentales de éste. Richard Sinclair tiene la voz más grave, pero no evoca tanto a Kevin Ayers –aunque también la tiene–, y como sabemos por otros discos y grupos la suya fue una de las mejores voces de los años setenta –ahí están sus colaboraciones en discos de Caravan, Hatfield and the North y Camel para atestiguarlo–. Brian Hopper, que nunca fue miembro de los dos grupos más importantes surgidos de The Wilde Flowers, aparece de forma virtual en los debuts en larga duración de ambos, como coautor de parte de la música que contienen.
A partir de este momento la propuesta de los dos conjuntos será divergente con un Soft Machine que irá perdiendo cada vez más el elemento pop para acabar siendo un grupo de jazz rock. Caravan mantendrá siempre, incluso en sus momentos más aventureros, su gusto más melódico, y la preferencia por trabajar con canciones adquiriendo características nítidamente progresivas y perdiendo las raíces psicodélicas a un tiempo.
El productor impidió que el grupo participara en las mezclas con el argumento de que con cinco personas opinando se tardaría mucho más que con una. De forma prácticamente inevitable Caravan quedó descontento con el resultado ya que en su opinión el sonido tiene demasiado eco. Las mezclas de las ediciones mono y estéreo son diferentes, como sucede con otros discos publicados en ambos formatos.


“Place of My Own”, es una de las primeras canciones –si no la primera– escritas por Hastings y la primera en ser registrada en las sesiones del álbum. En cierta forma es como una declaración de principios al afirmar que se tiene un “lugar propio” ya que esto es cierto en la medida en que el grupo se forjó un lugar para él en la escena del rock británico. Es una canción cuyo estribillo es pegadizo –o al menos a mí me lo parece– y no es de extrañar que se escogiera para a cara A del disco sencillo que se lanzó junto al álbum. Como en casi todas canciones de esta época, tras la primera parte de la canción hay un desarrollo instrumental –dirigido por el órgano de Sinclair– que en su clímax retoma la estructura inicial del tema. Llegó a registrase en dos sesiones para la BBC.

“Ride” es una canción que se completó en estudio –a diferencia del resto del material que ya estaba muy ensayado y trabajado en directo– con la intención de hacer algo diferente al resto del material. Tiene un comienzo de percusiones sobre el que se van sumando los demás instrumentos, y un aire un tanto obsesivo. Fue la cara B del sencillo Place of my Own, en su edición para el mercado británico y también llegó a registrase en dos sesiones para la BBC.

“Policeman” es la canción cantada por Richard Sinclair, el cual tiene un estilo distinto al de Hastings. Es un tema con más dinámico con aspectos que me pueden recordar a The Beatles como a matices compartidos por el VDGG anterior a The Least We Can Do is Wave to Each Others.

“Love Song with Flute” es una de las canciones que indican por done van a ir los derroteros del grupo. Es una canción de Hastings y tras la entrada ésta se acelera y a mí me recuerda parte del material del primer álbum de The Soft Machine. Hay un sólo de flauta de Jimmy Hastings, que añade variedad. Se grabó en una primera toma aunque el instrumentista no conocía la canción previamente, improvisando sobre la marcha. Cuando lo escucho siempre me viene la palabra Canterbury a la mente. La canción fue recuperada años después para una sesión de la BBC.

“Cecil Rons" cerraba la primera cara del elepé de una forma más agresiva que todo lo anteriormente expuesto. Ambientes algo desasosegados en la introducción, ritmos entrecortados y un estribillo a coro.

“Magic Man” es una hermosa y soñadora canción psicodélica cantada por Hastings que abría la segunda cara del vinilo. Fue el segundo tema grabado en las sesiones del álbum y sustituyó a “Ride” como B del sencillo Place of My One en su edición europea.

“Grandma’s Lawn” es la otra canción escrita y cantada por Richard Sinclair. Como suele ser característico del estilo de composición de su autor cuenta con una introducción elaborada. El protagonismo instrumental es para el órgano.

“Where but for Caravan would I?” es la pieza que demuestra que Caravan es algo más que un conjunto psicodélico. Basada en una vieja pieza de Brian Hopper para The Wilde Flowers, de la que sólo permanece la melodía, hay en este tema más dinamismo estructural que en el resto del disco. Tras una introducción tranquila, cantada por Hastings, entra el grupo de golpe para introducirnos en una fase más agresiva conducida para el órgano. De ahí a una tercera sección cantada por Richard Sinclair que se vuelve más urgente hasta alcanzar un clímax a partir del cual se repite el esquema. Luego entra la cuarta y última sección que finaliza con unos dibujos de guitarra eléctrica al estilo Peter Banks –la parte de guitarra con más presencia de todo el disco- que llevan al final de la canción y del disco con un golpe de caja. Esto ya no es rock psicodélico. Aquí Caravan te coge de la mano para invitarte a un viaje sonoro, lleno de cambios. Estos nueve minutos son ya rock progresivo puro que indican la futura dirección del grupo y hacen de transición hacía sus siguientes discos.

“Hello Hello” es una bonita canción que pertenece al mundo del segundo álbum. Esta versión exclusiva para disco sencillo no se había podido localizar previamente y por ello está aquí. Un bonito añadido en el que se puede escuchar un Caravan mejor producido con un sonido más maduro.


Y esto es todo. El que el álbum original apenas sobrepasase los 35 minutos hace que puedan escucharse las dos versiones del mismo en un solo disco compacto, y a mí no me importa escucharlo dos veces si lo que hay es bueno. De este conjunto de canciones, en su mayoría sencillas gemas psicodélicas yo destacaría “Place of my Own”, “Love Song with Flute” y “Where but for Caravan would I?” como aquellas canciones que más apuntan hacia la madurez del conjunto. No obstante, las características típicas del primer Caravan ya están en el álbum: la alternancia de las voces solistas, el predominio del órgano, las melodías y formas de cantar tan británicas que se desarrollan, y ciertos elementos jazzísticos que aderezan la ensalada estilística del grupo.

Os invito a escuchar este primer disco de uno de los puntales de la música de Canterbury.


Mono Album
01 – Place of my Own (Hastings) (4:01)
02 – Ride (Hastings) (3:42)
03 – Policeman (R. Sinclair) (2:44)
04 – Love Song with Flute (Hastings) (4:10)
05 – Cecil Rons (Hastings) (4:07)
06 – Magic Man (Hastings) (4:03)
07 – Grandma’s Lawn (R. Sinclair) (3:25)
08 – Where but for a Caravan would I? (Hastings, B. Hopper) – letra de Pye Hastings, música de Brian Hopper y Hastings– (9:01)

Stereo Album
09 – Place of my Own (Hastings) (4:01)
10 – Ride (Hastings) (3:42)
11 – Policeman (R. Sinclair) (2:44)
12 – Love Song with Flute (Hastings) (4:10)
13 – Cecil Rons (Hastings) (4:07)
14 – Magic Man (Hastings) (4:03)
15 – Grandma’s Lawn (R. Sinclair) (3:25)
16 – Where but for a Caravan would I? (Hastings, B. Hopper) –letra de Pye Hastings, música de Brian Hopper y Hastings– (9:01)

Bonus Track
17 – Hello Hello –single version– (Hastings, D. Sinclair) –letra de Pye Hastings y David Sinclair, música de Pye Hastings– (3:12)


Producido por Tony Cox. Grabado entre septiembre y octubre de 1968 en los estudios Advision de Londres –Gerald Chevin fue el ingeniero de sonido–y publicado en enero de 1969 en versiones mono y estéreo –con mezclas diferentes–, ambas recogidas en la reedición remasterizada del año 2002.

En todas las ediciones se atribuye la autoría de los temas a todo el grupo excepto en el caso de “Where but for a Caravan would I?” que siempre ha incluido a Brian Hopper junto a los demás. La autoría “real” es la indicada por mí previamente en los créditos.

(Aunque no es de este álbum cuelgo esta portada porque es una buena foto de los músicos)

Pye Hastings: voz solista y guitarra (excepto temas 3, 7, 11 y 15); bajo (temas 3, 7, 11 y 15); y voces.
David Sinclair: órgano y voces.
Richard Sinclair: voz solista (temas  3, 7, 8, 11, 15 16) y guitarra (temas 3, 7, 11 y 15); bajo en el resto del álbum; y voces.
Richard Coughlan: batería.

Con:
Jimmy Hastings: sólo de flauta (temas 4 y 12)




Carlos Romeo.
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